▲ 소아 환자 심장과 연결된 인공심장을 살펴보는 세브란스 심장혈관병원 의료진

세브란스 심장혈관병원 의료진이 인공심장이식을 통해 근본적인 심장 치료 가능성을 열었다.

세브란스병원은 연세의대 박영환‧신유림(심장혈관외과) 교수와 정조원‧정세용(소아심장과)교수가 ‘확장성 심근병증’으로 입원한 영아와 청소년 환자에게 ‘좌심실 보조 장치(Left Ventricular Assist Device, LVAD) 이식을 성공적으로 마쳤다고 6일 밝혔다.

확장성 심근병증은 혈액 순환 저하로 폐‧간‧콩팥 등 각종 장기가 기능을 잃어 사망에 이르는 중증심장질환이다. 현재까지는 심장이식만이 유일한 치료법으로 알려져 있으며, LVAD 이식은 심장이식 전까지 임시로 생명을 유지하는 수단에 머물러 있었다. 

소아 LVAD 이식술 전환점 마련

1세 여아 환아의 경우는 이러한 LVAD 이식의 한계를 뛰어넘어 근본적 치료법으로서의 전환점을 마련한 사례다.

지난해 12월 말 호흡이 거의 없는 상태로 세브란스병원 응급진료센터로 긴급 후송된 이 환자는 좌심실 기능이 정상 수준의 5%이하로 떨어져 매우 위중한 상태였다. 심장과 폐기능을 대체할 ‘에크모(체외막산소화장치‧ECMO)’ 없이는 호흡이 어려울 정도였다. 그러나 이식술 후 빠르게 심장 기능을 회복해 6월 말 LVAD 장치를 모두 제거하고 지난달 6일 퇴원했다.

의료진은 LVAD 이식만이 생명을 유지할 수 있는 방법이라고 판단, 지난 1월 8일 이식술을 시행했다. 수술 후 환자는 심장기능이 차차 상승하면서 몸이 붓는 증상이 사라지고 건강을 회복했다.

박 교수는 “이제까지 LVAD 이식은 심장이식 전까지 ‘생명유지의 연결 고리’의 역할에 그쳤으나, 이번 사례로 상실된 심장기능의 회복을 촉진시켜 정상생활로 복귀시킬 수 있는 가능성을 처음 제시해 매우 의미가 크다”고 말했다.

정 교수도 “앞으로 주기적인 검진과 약물치료를 병행해 심장이식 없이 정상적인 신체 발달과 일상생활을 충분히 영위할 수 있도록 하는 것이 향후 치료 목표”라고 말했다.

국내 최초 청소년 환자 체내 LVAD 이식 성공

신유림 교수와 정세용 교수는 국내 최초로 청소년 환자에게 성인과 같이 체내에 LVAD를 이식하는 데 성공했다. 

성인 환자는 몸 속 공간이 충분해 LVAD를 안으로 넣고, 몸밖에 휴대폰 크기의 동력 및 조절장치를 차고 일상생활을 할 수 있지만 소아‧청소년은 몸속 공간이 부족해 좌심실의 심장혈관(대동맥)을 몸밖에 있는 LVAD 장치와 튜브로 연결해야 한다. 이 경우 동력과 제어장치가 달린 3단 서랍장 크기의 장비도 같이 연결해야 해 활동이 크게 제한된다. 

이번 환자 사례는 그간의 소아‧청소년 대상 LVAD 이식과는 완전히 다른 형태로 지속된 흉통과 구토증상을 보이다 확장성 심근병증을 진단받고 입원한 상태였다. 의료진은 지속적 협의 끝에 성인형 LVAD 이식 계획을 수립, 지난 5월 15일 성공적으로 수술을 마쳤다. 

신 교수는 “체구가 작아 협소한 심장과 그 주변장기 사이에 LVAD 기구를 삽입하기 어려웠으나, 다행히 세밀한 내부 장기 구조 분석과 수술계획으로 이식술 성공할 수 있었다”고 밝혔다.
정 교수도 “청소년 환자의 LVAD 이식을 통해 정상적인 신체 발달과 심리적 안정에 긍정적인 효과를 기대할 수 있게 됐다”며 “향후 심장 이식 없이 심장기능이 잘 회복될 수 있도록 지속적인 추적관찰과 치료를 병행할 예정”이라고 말했다.

소아‧청소년 인공심장이식술 새 지평 열어

이번 이식술의 성공은 근본적인 심장 치료에 다가선 것이라 의미가 크다. 뿐만 아니라 청소년에 대한 체내 LVAD 이식에도 국내 최초로 성공하면서 소아‧청소년 인공심장이식술의 새로운 가능성을 열었다. 현재까지 국내에서 소아에 대한 LVAD 이식술을 시행하는 의료 기관은 세브란스병원이 유일하다.

세브란스 심장혈관병원 최동훈 원장은 “두 어린 환자의 사례가 심장질환으로 고통받는 소아‧청소년 환자들에게 힘이 되길 바란다. 의료진도 한층 더 정진할 것”이라고 말했다. 

한편 세브란스 심장혈관병원은 이번 LVAD 이식을 위해 병원 자체 후원금과 한국심장재단을 비롯한 외부 후원기관과의 연계로 각각 1억원 이상의 진료비를 지원했다. 

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